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L’étudiant international Ziteng Wang a détecté des signaux inhabituels au cœur de la Voie lactée grâce au radiotélescope ASKAP du CSIRO. Les astronomes sont maintenant à la recherche de plus de preuves sur le type d’objet qui pourrait les émettre.

Les astronomes ont découvert des signaux inhabituels provenant du centre de la Voie lactée. Les ondes radio ne correspondent à aucun modèle actuellement compris de source radio variable et pourraient suggérer une nouvelle classe d’objet stellaire.

« La propriété la plus étrange de ce nouveau signal est qu’il présente une très forte polarisation. Cela signifie que sa lumière oscille dans une seule direction, mais que cette direction tourne avec le temps », a déclaré Ziteng Wang, auteur principal de la nouvelle étude et étudiant en doctorat à l’école de physique de l’université de Sydney.

« La luminosité de l’objet varie également de façon spectaculaire, d’un facteur 100, et le signal s’allume et s’éteint apparemment au hasard. Nous n’avons jamais rien vu de tel ».

De nombreux types d’étoiles émettent une lumière variable à travers le spectre électromagnétique. Avec les formidables progrès de la radioastronomie, l’étude des objets variables ou transitoires dans les ondes radio est un immense champ d’étude qui nous aide à révéler les secrets de l’Univers. Les pulsars, les supernovae, les étoiles filantes et les sursauts radio rapides sont tous des types d’objets astronomiques dont la luminosité varie.

« Nous avons d’abord pensé qu’il pouvait s’agir d’un pulsar – un type d’étoile morte en rotation très dense – ou d’un type d’étoile qui émet d’énormes éruptions solaires. Mais les signaux de cette nouvelle source ne correspondent pas à ce que nous attendons de ces types d’objets célestes », a déclaré M. Wang.

La découverte de l’objet a été publiée le 12 octobre 2021 dans  » The Astrophysical Journal« .

Signaux de ASKAP J173608.2-321635 au cœur de la Voie lactée
M. Wang et une équipe internationale, comprenant des scientifiques de l’agence scientifique nationale australienne CSIRO, d’Allemagne, des États-Unis, du Canada, d’Afrique du Sud, d’Espagne et de France, ont découvert l’objet à l’aide du radiotélescope ASKAP du CSIRO en Australie occidentale. Des observations complémentaires ont été effectuées avec le télescope MeerKAT de l’Observatoire sud-africain de radioastronomie.

Le directeur de thèse de M. Wang est le professeur Tara Murphy, également de l’Institut d’astronomie de Sydney et de l’École de physique.

Le professeur Murphy a déclaré : « Nous avons arpenté le ciel avec ASKAP pour trouver de nouveaux objets inhabituels avec un projet connu sous le nom de Variables and Slow Transients (VAST), tout au long de 2020 et 2021.

 » En regardant vers le centre de la Galaxie, nous avons trouvé ASKAP J173608.2-321635, nommé d’après ses coordonnées. Cet objet était unique en ce sens qu’il a commencé par être invisible, est devenu lumineux, s’est éteint puis est réapparu. Ce comportement était extraordinaire ».

Après avoir détecté six signaux radio de la source pendant neuf mois en 2020, les astronomes ont essayé de trouver l’objet en lumière visuelle. Ils n’ont rien trouvé.

Ils se sont alors tournés vers le radiotélescope de Parkes et n’ont toujours pas réussi à détecter la source.

Le professeur Murphy a déclaré : « Nous avons ensuite essayé le radiotélescope MeerKAT, plus sensible, en Afrique du Sud. Comme le signal était intermittent, nous l’avons observé pendant 15 minutes toutes les quelques semaines, dans l’espoir de le revoir.

« Par chance, le signal est revenu, mais nous avons constaté que le comportement de la source était radicalement différent – la source a disparu en un seul jour, alors qu’elle avait duré des semaines lors de nos précédentes observations ASKAP. »

Toutefois, cette nouvelle découverte n’a pas permis d’en savoir beaucoup plus sur les secrets de cette source radio transitoire.

« Les informations dont nous disposons présentent certains parallèles avec une autre classe émergente d’objets mystérieux connus sous le nom de radios transitoires du centre galactique, dont un surnommé le « burper cosmique » », a déclaré le cosuperviseur de M. Wang, le professeur David Kaplan de l’Université du Wisconsin-Milwaukee.

« Bien que notre nouvel objet, ASKAP J173608.2-321635, partage certaines propriétés avec les GCRT, il existe également des différences. Et nous ne comprenons pas vraiment ces sources, de toute façon, donc cela ajoute au mystère ».

Les scientifiques prévoient de garder un œil attentif sur l’objet pour chercher d’autres indices sur ce qu’il pourrait être.

« Au cours de la prochaine décennie, le radiotélescope transcontinental Square Kilometre Array (SKA) sera mis en ligne. Il sera en mesure de réaliser des cartes sensibles du ciel tous les jours », a déclaré le professeur Murphy. « Nous nous attendons à ce que la puissance de ce télescope nous aide à résoudre des mystères tels que cette dernière découverte, mais il ouvrira également de vastes nouvelles étendues du cosmos à l’exploration dans le spectre radioélectrique. »

Déclaration
Les chercheurs ont bénéficié du financement et du soutien des organismes suivants : Australian Research Council, US National Science Foundation, Conseil européen de la recherche, Conseil de recherches en sciences naturelles et en génie du Canada et le Sydney Informatics Hub de l’Université de Sydney.

Le radiotélescope ASKAP fait partie de l’Australia Telescope National Facility qui est géré par le CSIRO. L’exploitation d’ASKAP est financée par le gouvernement australien avec le soutien de la National Collaborative Research Infrastructure Strategy. Le télescope MeerKAT est exploité par l’Observatoire sud-africain de radioastronomie, qui est une installation de la Fondation nationale de la recherche, une agence du ministère des Sciences et de l’Innovation.

Les chercheurs remercient les Wajarri Yamatji en tant que propriétaires traditionnels du site de l’Observatoire de radio-astronomie de Murchison, sur lequel se trouve ASKAP.

English version : https://www.sydney.edu.au/

Traduit et partagé par la Presse Galactique

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